De Texaanse moet haar 16de eeuwse paleisje uit.

Het is het best bewaarde geheim van Rome: Villa Aurora, vlakbij de Via Veneto, hoog op een heuvel. In de tuin bevinden zich de resten van de villa van Julius Caesar, waar hij Cleopatra het hof maakte.

Onder de grond loopt dat gebouw door en is vele malen groter dan de villa die erop staat. In de tuin staat onder andere een beeld door Michelangelo en zo zijn er zo'n beetje op elke meter kunstschatten te ontdekken. Deze afbeelding is hoe het gebouw er in de Renaissance uit moet hebben gezien. 

Article continues after the ad

Het 16de eeuwse stadspaleisje met veertig kamers zelf mag er ook zijn: het is tot de nok gevuld met fresco's en meesterwerken van de antiquiteit tot de Renaissance.

Het enige nog bestaande plafondschilderij van Caravaggio bevindt zich hier, maar ook een telescoop die Galileo Galilei aan de familie schonk. Het gebouw is nooit voor het publiek geopend geweest.

De villa uit 1570 en haar kostbare inhoud zijn de inzet van een strijd om de erfenis tussen in Texas geboren prinses Rita Boncompagni-Ludovisi (72) en haar stiefzonen Francesco, Ignazio en Bante.

(c) Archivo Digitale Boncompagni Ludovisi

Villa Aurora wordt al eeuwen bewoond, maar is met name de laatste jaren gerenoveerd door Rita en haar man, Zijne Doorluchtige Hoogheid prins Nicolò Boncompagni Ludovisi, die in 2018 overleed. Ze was zijn derde vrouw. "Hij was een briljante man op elke denkbare manier," zegt ze. "En het minst belangrijke aan hem was zijn titel."

Rita is een leuke dame die tot nu toe een kleurrijk leven heeft gehad. Ze is geboren in Texas als Rita Carpenter en was ooit getrouwd met Congreslid John Jenrette van South Carolina die in 1980 veroordeeld werd voor het aannemen van 50.000 dollar aan steekpenningen. Hij bleek haar ook nog ontrouw te zijn, zodat ze prompt bij hem weg ging.

Rita Jenrette, zoals ze destijds heette, zorgde in Washington voor de nodige opschudding door erover te schrijven in Playboy en erbij te poseren in slechts een veren boa.

In 1984 poseerde ze nogmaals voor Playboy, ditmaal voor de cover. Naast haar Hugh Hefner. 

Later schreef ze over het hart van de Amerikaanse politiek het boek My Capitol Secrets, waarin ze uit de school klapte over laat-je-kleren-bij-de-deur-orgiën, cocaïne, callgirls, callboys en drank in Washington. Rita studeerde aan Harvard Business School, werkte als actrice, schreef drie boeken en werkte als makelaar; haar grootste deal was het General Motors gebouw verkopen aan Donald Trump.

De afgelopen 19 jaar heeft Rita zich gewijd aan Villa Aurora. "De vogels vlogen er doorheen, het was zo zonde – mijn man en ik wilden het weer leefbaar maken en conserveren." Ze legde onder andere een digitaal archief aan waarin al 150.000 documenten zitten die iets zeggen over de geschiedenis van het gebouw.

(c) Marco Mancini, courtesy of HSH Prince Nicolò and HSH Princess Rita Boncompagni Ludovisi, Rome

Ze genereerde inkomsten voor de renovaties door privérondleidingen te geven en stelde het gebouw open voor wetenschappers. "Het was een reis vol liefde," zegt ze daarover. "Mijn man en ik hebben alles opgegeven, voor dit huis en voor zijn familie."

'De eerste 25 stukken papier waren onbekende brieven van Marie Antoinette en Lodewijk XVI'

Villa Aurora bleek een ware schatkamer te zijn. In 2010 vond ze een kistje vol oude brieven die ze samen bekeek met kunsthistoricus en professor in de klassieken T. Corey Brennan.

"De eerste 25 stukken papier waren onbekende brieven van Marie Antoinette en Lodewijk XVI," zegt hij. "Het ging maar door: Lodewijk XIV, paus Gregorius XIII, paus Gregorius XV. We hebben nog steeds niet alles gevonden."

Nicolò bepaalde in zijn testament dat 50% van de waarde van de villa voor Rita is en dat ze er mag blijven wonen tot haar dood. Zijn zonen uit een eerdere relatie hebben het testament aangevochten en na jaren rechtszaken bepaalde een Italiaanse rechter dat de villa, die 400 jaar in het bezit van de familie is geweest, moet worden geveild. Startprijs is € 471 miljoen. "We konden het niet eens worden," zegt Rita. "Ik heb de laatste tijd amper geslapen."

De prinses hoopt dat er 'een engel' langskomt, in de vorm van een Jeff Bezos of Elon Musk, maar ze is realistisch. "Je moet een miljardair zijn, miljonair zijn is niet genoeg in dit geval. Het moet iemand zijn met diepe zakken, die het zich kan veroorloven om tienduizend euro uit te geven als er waterschade is." Geschat wordt dat er alleen al voor de basisrenovatie € 12,5 miljoen nodig is.

Het liefst zou ze zien dat het een museum wordt. De Italiaanse wet bepaalt dat de staat kan ingrijpen nadat het laatste bod is geaccepteerd, maar Brennan denkt niet dat dat gaat gebeuren. De vraagprijs is zo hoog, dat het niet voor de hand ligt dat de staat die kan matchen. Het idee dat het huis in verkeerde handen kan vallen breekt mijn hart."

'Ik kan niet langer vechten. Ik koester elk moment dat ik hier nog heb'

En hoe nu verder voor Rita? Ze is verdrietig dat ze niet in Villa Aurora mag blijven en bang dat haar stiefzonen ook haar erfdeel zullen blokkeren. "Ze willen het huis voor henzelf en vergeten dat ik altijd erg goed voor hen ben geweest en dat hun vader tegen hen heeft gezegd dat hij met mij het gelukkigst was in zijn leven. Ik weet nog niet wat ik hierna ga doen, ik heb alles gedaan wat ik kon doen. Ik kan niet langer vechten. Ik koester elk moment dat ik hier nog heb. Het is verrukkelijk om te yoga'en onder de Caravaggio, echt heel ontspannend."

Foto's (c) Getty Images, ANP

Elke week het laatste nieuws ontvangen in je mailbox? Het beste van Nouveau.nl, Máxima en cultuur voor leuke vrouwen met stijl. Schrijf je in