Charlene Wittstock in 2001
Charlene Wittstock in 2001

Wittstock was toen nog een vrolijke verloofde vol plannen.

De komende weken bieden twee voor de hand liggende momenten voor Charlene van Monaco, om haar rentree in het openbare leven te maken. De eerste is haar 44ste verjaardag op 25 januari, al snel gevolgd door St. Devote op 27 januari.

Monegasken houden echter beter niet hun adem in met betrekking tot haar comeback uit de Zwitserse kliniek waar ze sinds november herstelt van alle fysieke en mentale problemen die ze vorig jaar voor haar kiezen kreeg.

Article continues after the ad

Het paleis is muisstil over haar toestand en meldde eerder 'dat het nog wel een paar maanden' kan duren. Je kunt er van alles van vinden, maar als je het positief bekijkt, doet prins Albert er alles aan om zijn vrouw de rust en de ruimte te geven en haar te beschermen voor een te snelle doorstart.  

Is het dan toch een huwelijk uit liefde, iets waar nogal wat mensen aan twijfelen? We schakelen even terug naar iets meer dan tien jaar geleden, toen Charlene - op dat moment nog de royal verloofde - haar eerste grote interview gaf, aan Tatler. Dat geeft namelijk best een vrolijk beeld van de start van hun relatie.

"Ik was in Monte Carlo voor een zwemwedstrijd toen ik de prins voor het eerst ontmoette," zei toen nog Charlene Wittstock. "Ik was 22 en heel gefocused op mijn sportcarrière, en stond emotioneel totaal niet open voor een relatie."

"Maar het moment dat ik Albert ontmoette had ik een zeer sterk gevoel dat ik mijn lotsbestemming had gevonden. Ik heb wel eens gezegd dat mijn knieën knikten. Dat is een beetje clichématige manier om het te omschrijven, maar het is waar. Ik wist dat hij de ware was."

"De prins is de meest charmante en gulle persoon die ik ken," zei Charlene. "Zijn geduld kent geen grenzen en hij is buitengewoon zorgzaam. Hij heeft de unieke eigenschap dat hij iedereen die hij ontmoet het gevoel kan geven speciaal te zijn. Hij is de man waar ik van heb gedroomd. Hij is op alle denkbare manieren perfect voor mij. Ik respecteer hem en ik begrijp hem."

Tot 2007 woonde Charlene nog in Zuid-Afrika en vloog Albert veel vaker naar haar, dan zij naar Monaco kwam. Pas toen door blessures duidelijk werd dat ze niet zou kunnen meedoen aan de Olympische Spelen in China kwam het kantelpunt waarop hij haar vroeg naar Monte Carlo te verhuizen, met de duidelijke intentie dat het wat hem betreft menens was.

Charlene en Albert in 2007

Een beetje à la Máxima in Brussel was dit niet de leukste tijd voor Charlene. Ze woonde in een klein appartement in het centrum, had geen formele status en had niet meer de dagelijkse structuur van haar leven als professioneel zwemster. Maar ze kon ook niet zomaar een baan gaan zoeken, want het was inmiddels wel duidelijk dat ze de 'vriendin van' was en voorzichtig moest zijn met hoe ze overkwam.

Het steekje dat ze destijds liet vallen was dat ze – in tegenstelling tot antichambrerende Máxima in Brussel, niet als een dolle haar nieuwe taal – in dit geval Frans – leerde. Het was makkelijk dat vrijwel iedereen in Alberts cirkel Engels sprak, maar haar zette haar wel op achterstand bij de Monegasken, in afwachting van het aanzoek.

Het was een 'uitdagende, verdrietige en eenzame' periode voor haar. "De mensen waar ik in Monaco mee omging begrepen mijn Zuid-Afrikaanse gevoel voor humor en mentaliteit niet," zegt ze. "En de taalbarrière hielp niet."

De society lustte haar niet omdat ze Wittstock beschouwden als een outsider en erop had gerekend dat Albert uiteindelijk iemand uit eigen kring zou trouwen. "Ik ben het onderwerp van jaloezie," zei Charlene in 2010. "Maar dat hoort erbij. Hoewel ik een paar geweldige mensen heb ontmoet sinds ik hier ben, beschouw ik ze als kennissen."

"Ik heb hier maar twee mensen die ik als vrienden beschouw. Boven alles zijn mijn familieleden mijn echte vrienden. Mijn moeder en mijn twee broers zijn de enige vrienden die ik nodig heb en de enige mensen die ik vertrouw. Ik ben heel dankbaar dat ik hen heb."

Ze getuigt ook van zelfspot: "Mijn eerste Rode Kruis bal was een vuurdoop. Ik was gewend aan leven in een badpak en had totaal geen verstand van mode. Op de dag van het bal had ik de hele dag volleybal gespeeld op het strand, het kwam niet in me op om me te gaan optutten.

"Pas laat in de middag leende ik een groene jurk van een vriendin, deed zelf mijn haar en lakte mijn nagels rood. Ik zag eruit als een kerstboom."   

Prinses Caroline en Charlene in 2006

Over de Grimaldi's zei ze destijds: "Je kunt aan het paleis zien dat er lang geen vrouw heeft gewoond. Ik wil het wat moderniseren en levendiger maken. Het zou heerlijk zijn om me hier samen met Alberts zussen te kunnen voorbereiden op officiële aangelegenheden. Ik zou graag willen dat de familie close is. Ze zijn me altijd erg tot steun geweest."

De verlovingsfoto van Albert en Charlene, 2010

Charlene zat toen nog boordevol plannen om zich in te zetten voor goede doelen en Monaco op te stoten in de vaart der volkeren. "Ik ben Afrikaans," zei ze. "Ik ben een geboren Monegask noch een geboren prinses. Maar ik zal mijn best doen om het verschil te maken." Laten we hopen dat ze de draad snel weer op kan pakken.

Foto's (c) Getty Images, ANP

Elke week het laatste nieuws ontvangen in je mailbox? Het beste van Nouveau.nl, Máxima en cultuur voor leuke vrouwen met stijl. Schrijf je in