'Ga niet zitten klagen over hoe dingen zijn, doe er iets aan.'

Woensdag wordt ze beëdigd als de eerste vrouwelijke vice-president van de Verenigde Staten en de eerste vrouw van kleur die vanaf 20 januari 2021 het op één-na-hoogste ambt in Amerika zal bekleden: Kamala Devi Harris (56).

Article continues after the ad

Zelf heeft ze de feministische kaart niet gespeeld, haar boodschap is universeler en krachtig: "Als we gaan stemmen, veranderen dingen. We kennen onze macht."

'Ik vertegenwoordig geen specifieke groep, ik ben er voor alle burgers'

Daarmee sprak ze een breed, jong en divers publiek aan dat in Kamala – uit te tekenen op All Stars gympen, niet te verlegen voor een dansje – iemand zag waar ze zichzelf in konden herkennen.

"Iedereen die claimt een leider te zijn, moet zich uitspreken als een leider", zegt ze. "Dat betekent integer zijn en de waarheid spreken. Ik vertegenwoordig geen specifieke groep, ik ben er voor alle burgers, om onze fundamentele waarden te handhaven."

Engagement van huis uit

Kamala groeide met haar zusje Maya op in Californië bij een Indiase moeder en Amerikaanse vader met roots in Jamaica. Haar moeder Shyamala Gopalan was een borstkankeronderzoeker, haar vader Donald J. Harris is emeritus professor economie aan UC Berkeley.

"Mijn ouders namen ons al mee naar protesten toen we nog in de kinderwagen zaten", zegt ze. "Politiek leefde in ons gezin. Mijn moeder prentte Maya en mij in dat het aan ons en elke generatie Amerikanen was om de maatschappij beter te maken.

'Ga niet zitten klagen over hoe dingen zijn, doe er iets aan.' Dat engagement heeft grote invloed op mijn keuze voor rechten gehad. als je echt dingen wilt veranderen, moet je goede wetten maken."

Van jurist tot running mate

Na de scheiding van haar ouders pendelden Maya en Kamala heen en weer tussen de twee huishoudens, tot hun moeder een baan in Montreal kreeg.

Vanaf haar twaalfde woonde ze in Canada, na haar highschooljaren studeerde ze economie en politieke wetenschappen aan Howard University in Washington...

..., om in 1990 in San Francisco de advocateneed af te leggen.

Na jaren voor het openbaar ministerie te hebben gewerkt -  ze was een felle crimefighter - maakte ze in 2011 de stap naar de politiek. Eerst als procureur-generaal van Californië, om in 2017 als senator van dezelfde staat te worden gekozen.

In de aanloop naar de verkiezingen stelde ze zich zelf kandidaat voor het presidentschap, maar trok zich terug toen de financiële middelen opdroogden. Ze schaarde zich achter Biden, die haar een paar weken later vroeg als running mate.

'Ik ben nu even aan het woord, Mike'

In die rol leerde het grote publiek Harris kennen als een opgewekt, pragmatisch en assertief mens.

Tijdens het debat met vice-president Mike Pence zei ze na zijn eindeloze interrupties zó kordaat 'Ik ben nu even aan het woord, Mike', dat het gevleugelde woorden werden. Nog altijd is ze de scherpe ondervrager die Republikeinse leden van het Congres tijdens hoorzittingen liet beven, maar ze is ook gul in aanmoedigen en bemoedigen.

"Ik wil dat mensen in het algemeen en meisjes en jonge vrouwen in het bijzonder weten dat ze power hebben en dat hun stem er toe doet", zegt ze. "Je zult in je leven vele malen ergens binnen komen waar je de enige bent die eruit ziet als jij of die jouw ervaringen heeft gehad. Als dat je overkomt, weet dan dat je niet alleen bent. We zijn bij je en applaudisseren voor je. Dus gebruik je stem en wees sterk."

Late in life liefde

Kamala is sinds 2014 getrouwd met advocaat Douglas Emhoff die ze leerde kennen op een blind date. "Als een single professional van in de veertig, met een openbare rol, was daten niet makkelijk", zegt ze. "Ik wist dat als ik hem zou meenemen naar een event, er meteen zou worden gespeculeerd over onze relatie. Ik wist ook dat single vrouwen in de politiek anders worden bekeken dan mannen. We krijgen niet dezelfde ruimte als het aankomt op onze sociale levens."

Doug is haar steun en toeverlaat, afgaan op hun socials is er sprake van grote liefde, ook voor samen koken: "Ik ben haar sous-chef", aldus Doug. Kinderen zijn er niet meer gekomen, wel is Harris stiefmoeder of 'momala' van Cole en Ella, Douglas' kinderen uit een eerdere relatie. "Vice-president is een mooie titel, maar de meest betekenisvolle titel is voor mij toch die van 'momala'", zegt Kamala. "Het is geweldig om deel uit te mogen maken van hun levens."

En in het Witte Huis?

Waar vice-presidenten normaal gesproken vooral lintjes knippen en naar begrafenissen van buitenlandse staatshoofden gaan, zal Harris de komende vier jaar aanzienlijk meer invloed uitoefenen op het beleid.

Zoals Joe Biden als vice-president van Obama een stevige portefeuille opeiste (hij onderhandelde achter de schermen succesvol over vele budgetten), zo heeft zij dat nu bij Joe gedaan.

Harris gaat zich vermoedelijk vooral richten op wetgeving en handhaving van gelijke behandeling. Daarnaast heeft ze geëist dat ze – zoals Joe dat bij Barack was – altijd 'the last person in the room' zal zijn voor hij grote beslissingen neemt. Met andere woorden: ze is zijn belangrijkste adviseur, met een niet onaardig toekomstperspectief. Als ze geen steken laat vallen, wordt het in 2024 zonder enige twijfel 'Kamala for President'. En ook dát zou baanbrekend zijn.

Foto's (c) Brunopress, Kamala Harris. Dit portret heeft eerder in de printeditie van Nouveau gestaan (c) Nouveau / DPG Media 2021

Elke week het laatste nieuws ontvangen in je mailbox? Het beste van Nouveau.nl, Máxima en cultuur voor leuke vrouwen met stijl. Schrijf je in