In Downton Abbey houden ze wel van een stijlvolle afternoon tea. Én ze weten exact welke regels eraan zijn verbonden. Een pinkje in de lucht? Liever niet. En noem het al helemaal geen 'high tea'.

Om het verschil tussen high tea en afternoon tea te begrijpen, moeten we terug naar de Victoriaanse tijd. Toen aten mensen doorgaans maar twee keer per dag: 's ochtends een stevig ontbijt en pas rond acht uur 's avonds of zelfs later een uitgebreid avondmaal. 

Stiekeme tea
Gravin Anna van Bedford (1788-1861) vond dit een te lange periode om te overbruggen. Rond vier uur 's middags voelde ze zich wat slapjes. In eerste instantie liet Anna haar bedienden stiekem wat sandwiches, zoete snacks en ander lekkers met een kop thee brengen, maar Anna nodigde steeds vaker haar adelijke vriendinnen uit op Belvoir Castle om onder het mom van 'een wandeling' in het kasteel samen te komen.

Lees ook: Het is nu écht officieel: de Downton Abbey-film komt er

Koninklijke beslissingen
De dames genoten van een kop thee, een hartig hapje en iets zoets. De afternoon tea was geboren en naar Anna's uitnodigingen werd reikhalzend uitgekeken. De Engelse aristocratie nam deze gewoonte snel over. Ook Queen Victoria, kind aan huis bij Gravin Anna, was er verzot op en het schijnt dat heel wat belangrijke Engelse koninklijke beslissingen tijdens een informele afternoon tea genomen werden. 

De werkmansversie van de afternoon tea
High tea is oorspronkelijk de 'werkmansversie' van de afternoon tea, weliswaar op een later tijdstip van de dag - zo is te lezen op de site Theebloemen.nl. De arbeiders kwamen tijdens de industriële revolutie na het einde van een lange werkdag vermoeid thuis en hadden 's middags al een ruime broodmaaltijd gegeten. Het avondmaal bestond meestal uit brood, boter, koud vlees, augurken, eventueel wat kaas en (uiteraard) thee - minder verfijnd dan de afternoon tea van de edelen. Ze aten deze maaltijd aan een eettafel, in tegenstelling tot de typische lage theetafels van de aristocraten, vandaar de benaming high tea

Een afternoon tea kent een aantal regels, dit zijn de belangrijkste:

1. Suiker/citroen - De thee wordt als eerste ingeschonken, daarna volgt de suiker of een dun gesneden schijfje citroen. Voeg nooit melk én citroen toe, deze combinatie gaat klonteren.

2. Eerst de thee, dan de melk. In Engeland kennen ze zelfs het bijgeloof dat het ongeluk brengt als je eerst melk en daarna suiker in de thee doet. 'To put milk in your tea before sugar is to cross the path of love, perhaps never to marry.'

3. Wie schenkt in? Ben jij de gastvrouw, dan schenk jij de thee in. Geniet je van een afternoon tea in een restaurant of lunch room, dan schenkt degene in die het dichtst bij de theepot zit als deze op tafel wordt gezet.

4. De juiste plek van de lepel - de lepel laat je nooit in het kopje. 

5. Hoe houd je het kopje correct vast? Gebruik beide handen om het kopje en de schotel op te tillen. En alsjeblieft geen 'pinkies', oftewel: niet de pink omhoog. Je zult het de dames in Downton Abbey dan ook nooit zien doen.

6. Welk hapje eerst: de juiste volgorde van eten, is de hartigheden eerst, vervolgens de scones en tot slot de zoetigheden. Maar in de loop der jaren is de volgorde aangepast, omdat het 't lekkerst is om te beginnen met de scones (omdat ze dan nog warm zijn), daarna de hartige hapjes en tot slot de zoete bites.

7. Scones - praktisch en de juiste manier: snijd ze horizontaal door voordat je ze topt met je favoriete spreads.

Oh dear... zelf pakken wordt niet gewaardeerd.
Oh dear... zelf pakken wordt niet gewaardeerd.

8. Eerst de clotted cream en dan de jam? Dat hangt ervan af. In het graafschap Devon doet men eerst clotted cream en daarna de jam op de scones, in het graafschap Cornwall komt de jam het eerst. Eet netjes op met je vingers.

9. Wanneer mag je met je vingers eten? Alleen bij eenhaps-gebakjes en sneetjes brood, waarbij je met je vingers kleine stukjes afbreekt. Bij patisserie van grotere omvang gebruik je een gebaksvorkje. 

10. Er wordt niet gedipt. Tenzij het een erg informele tea party is, wordt er niets gedipt in de thee.

Goed om te weten
Je hoeft geen compleet servies te hebben voor een stijlvolle afternoon tea. Sterker nog, Britse tea-experts vinden het juist handig als iedereen zijn/haar eigen kop, schotel en bordje(s) heeft om verwarring onderling te voorkomen. Op naar de kringloopwinkel voor een paar antieke schatten! 

Bronnen: DowntonAbbeycooks.com, Theebloemen.nl